LEGALIDAD: Atributo y requisito del poder: un poder legal es un poder que nace y se ejerce de acuerdo con las leyes. Lo contrario del poder legal es el poder arbitrario, ejercido al arbitrio del gobernante, basado en su voluntad y juicio personal sobre las situaciones. Como principio jurídico, la legalidad se remonta al ideal griego de la «isonomía» (igualdad ante la ley); a la doctrina romana de gobernar «acorde a las leyes»; a la doctrina medieval del Estado («la ley hace al rey y no el rey a la ley»). La legalidad excluye el manejo arbitrario del poder pero tolera su manejo discrecional, porque las leyes son genéricas e impersonales y dejan espacio a la discreción del gobernante para aplicarla a los casos concretos. Modernamente, el gobierno de las leyes es el «estado de derecho» (subordinación de los gobernantes al derecho) que impide o al menos dificulta el abuso del poder. La legalidad tiene tres significados: – Sobre la relación entre la ley y el gobernante, éste no está nunca exento del dominio de la ley, sobre todo de las leyes constitucionales del país, emergentes de la tradición o del pacto constitutivo del Estado. – Sobre la relación entre el gobernante y los gobernados, los gobernantes deben ejercer el poder mediante leyes, o sea normas válidas para todos; y solo excepcionalmente mediante decretos o resoluciones particulares. – Sobre la aplicación de la ley a los casos particulares, los jueces deben sentenciar, no según su criterio personal sino de acuerdo a las prescripciones legales y conforme al principio: «no hay crimen ni pena sin ley anterior al hecho». Estos contenidos de la legalidad intentan dar vigencia en la vida política práctica a dos valores jurídicos fundamentales: la certeza y la igualdad. Con todo, la legalidad del ejercicio del poder es condición necesaria pero no suficiente: debe ser complementada por la legitimidad.


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